Living Carbon is een Californisch biotechbedrijf dat met behulp van genetische modificatie van bomen ecologische problemen wilt aanpakken. Zo kunnen hun snelgroeiende bomen kunnen sneller koolstofdioxide uit de atmosfeer kunnen opnemen. Onderzoek in het lab hebben de eerste experimentele resultaten opgeleverd: de genetisch verbeterde populieren van het bedrijf groeiden meer dan 1,5 keer sneller dan ongewijzigde populieren. Plantenwetenschappers juichen het nieuws toe, maar waarschuwen dat er nog veel meer werk nodig is voordat gemanipuleerde bomen kunnen helpen de klimaatverandering te beteugelen.

Living Carbon, opgericht in 2019, kweekt de gemanipuleerde populieren in een omgebouwde muziekopnamestudio in San Francisco. Sommige bomen zijn zo hoog geworden dat ze tegen het plafond stoten. 

Meer energie voor de groei

Bijna alle bomen gebruiken een relatief inefficiënte vorm van fotosynthese die een giftig bijproduct produceert, fosfoglycolaat genaamd, dat de planten vervolgens moeten verwijderen via een proces dat fotorespiratie wordt genoemd. Dat verbruikt energie die anders in de richting van groei zou kunnen gaan.

Om het probleem te omzeilen, gebruikten onderzoekers van Living Carbon een bacterie om genen van pompoen en groene algen in populieren te plaatsen. De vreemde genen stelden de bomen in staat om lagere fotorespiratiesnelheden te hebben en om koolstof van fosfoglycolaat te recyclen in suikers die essentieel zijn voor groei.

En buiten het lab?

“Het is een geweldige eerste stap”, zegt Sophie Young, een plantenbioloog aan de Lancaster University die niet bij het werk betrokken is. Maar, voegt ze eraan toe, er is “een groot voorbehoud”: de bomen groeiden in een zorgvuldig gecontroleerde kas in tegenstelling tot buiten.

Om het uithoudingsvermogen van de populieren van Living Carbon te testen, is  Steve Strauss, een bosgeneticus aan de Oregon State University, Corvallis, en lid van de wetenschappelijke adviesraad van Living Carbon, begonnen met het kweken van de populieren in een veld in Oregon; hij hoopt volgende zomer resultaten te kunnen melden.

Angst voor ecologische gevolgen

Sommige belangengroepen verzetten zich ondertussen tegen de vrijlating van transgene bomen, uit angst voor onbedoelde ecologische effecten. En de meeste programma’s die bosproducten als duurzaam certificeren, verbieden momenteel het gebruik van gemanipuleerde soorten. Dat creëert “een bijna de facto marktverbod” om ze te gebruiken voor consumentenproducten, zegt Strauss. Gezien alle problemen zal de commerciële inzet van de bomen van Living Carbon nog 10 tot 15 jaar kan duren, volgens plantenbioloog Donald Ort van de Universiteit van Illinois.

Klimaatcrisis is dringend genoeg voor de risico’s

Living Carbon heeft misschien de middelen om zo’n wachttijd te doorstaan. Bedrijfsleiders zeggen dat ze worden ondersteund door bijna $ 15 miljoen aan durfkapitaalfinanciering. En snelgroeiende bomen zijn niet het enige belang van het bedrijf: het probeert ook bomen te ontwikkelen om zware metalen uit aangetaste bodems op te nemen.

Strauss is bijvoorbeeld van mening dat de urgentie van het aanpakken van de klimaatcrisis opweegt tegen de mogelijke risico’s van transgene bomen. “We hebben niet de luxe”, zegt hij, “om dertig jaar te wachten en ervoor te zorgen dat er niets mis kan gaan.”

Dit artikel is grotendeels overgenomen en vertaald van Science. Het oorspronkelijk artikel leest u hier.

Beeld: Living Carbon